¿Podemos salvar los arrecifes de coral?

A pesar de que ocupan menos de un 0,1% de la superficie total de los océanos, los arrecifes de coral constituyen el hábitat de más del 25% de todas las especies marinas del mundo, incluyendo peces, moluscos, gusanos, crustáceos, equinodermos, esponjas y tunicados entre otros. Esto es debido a que al encontrarse en una zona estratégica entre la costa y mar abierto reciben un flujo contínuo de nutrientes, por lo que albergan una gran biodiversidad.

La Gran Barrera de Coral, Australia

La Gran Barrera de Coral, Australia

¿Qué son y por qué es importante conservarlos?

Los corales tienen un esqueleto calcáreo y son capaces de formar colonias con diferentes formas de acuerdo a la especie y condiciones ambientales a las que estén sometidos. Estas colonias pueden llegar a tener varios kilómetros de extensión o formar islas en millones de años. Los corales forman la mayor parte de la masa de un arrecife de coral, pero conviven en simbiosis con las algas calcáreas, algas rojas capaces de realizar la fotosíntesis, como las algas dinoflageladas (Zooxanthellae) , las cuales son responsables de los llamativos colores de los corales.

Existen alrededor de 700 especies de coral identificadas en los arrecifes del Indo-Pacifico y alrededor de 145 en el Mediterráneo.

La alimentación de los corales se basa principalmente en  plancton, pequeños peces o cualquier tejido animal que se encuentre a su alcance.

Los arrecifes de corales necesitan unas temperaturas muy específicas entre 18 y 28 grados centígrados para que se puedan desarrollar, así como otras condiciones ambientales tales como baja carga en sedimentos, presencia de corrientes y suficiente luz.

Los arrecifes son el hábitat de más de 4.000 especies de peces y decenas de miles de especies de animales, plantas y microorganismos.

Además de constituir hábitat para numerosas especies, también actúan como zonas de descanso, alimentación y espacio de nidada para las aves.

Se trata de un ecosistema muy especial que cumple muchas funciones. Debido a su posición estratégica entre la costa y el mar abierto, actúan de barrera protectora de manglares y praderas de hierbas marinas contra la acción del oleaje, así como mitigando los efectos de tormentas y huracanes. Por su parte, los manglares y las praderas de hierbas marinas protegen a los arrecifes contra la sedimentación y constituyen importantes áreas de reproducción y cria para muchas especies que forman parte de los arrecifes.

Sistema selva-humedal-arrecife

Sistema selva-humedal-arrecife

Aparte de sus evidentes funciones biológicas, tienen un elevado valor económico, ya que muchas personas dependen de ellos debido a la pesca y el turismo.

Los arrecifes de coral están amenazados tanto por procesos naturales como por las actividades humanas.

¿Cómo están afectando los procesos naturales a los arrecifes de coral?

Los procesos naturales juegan un papel indudable en la ecología de los arrecifes de coral, y son muchos y variados.

Por ejemplo, los terremotos han sido causa de daños en los arrecifes coralinos de la región del Caribe, así como explosiones en el crecimiento de algas. Un caso importante fue la elevada tasa de mortalidad de Diadema antillarum en 1983. Al disminuir notablemente la población del erizo de mar, las algas proliferaron rápidamente y ocuparon gran parte del espacio del coral.

Los ataques de depredadores naturales también afecta a los corales, un caso es el aumento generalizado de las estrellas de mar en el océano Indico y Pacifico.

También se ven afectados por los huracanes, cambios drásticos en las temperaturas y la salinidad del agua.

¿Cómo están afectando las actividades humanas a los arrecifes de coral?

Los factores ambientales, la depredación y otros factores ambientales siempre han estado presentes y los corales se han adaptado como cualquier otro organismo vivo. Como siempre, el problema viene cuando  las amenazas vienen de parte de nosotros.

Los efectos antropogénicos tales como contaminación, aumento del cambio climático, deforestación, extracción indiscriminada, y sobrepesca, desestabilizan el ecosistema y son los principales causantes de que los arrecifes de coral estén desapareciendo.

Los principales problemas que sufren los arrecifes de coral son los siguientes:

  • Los fertilizantes y vertidos de aguas causan eutrofización, aumento del crecimiento de algas  y menos espacio para los corales.
  • Toxicidad por agentes químicos o biológicos que matan a los corales.
  • La descarga de aguas calientes, ya que los corales están adaptados a un rango de temperaturas muy pequeño.
  • Los daños causados por turistas, buceadores, pescadores,  etc…
  • El enturbiamiento del agua causado por cualquier sustancia química, el exceso de sedimentación, la erosión causada por la deforestación afecta a las algas rojas y a su capacidad para realizar la fotosíntesis.
  • La construcción de edificios muchas veces implica deforestación y contaminación de las áreas adyacentes.
  • La deforestación trae consigo que el terreno se erosiona y los sedimentos acaban llegando a los arrecifes, produciéndose el enturbiamiento de las aguas y dificultándose el desarrollo de los corales.
  • La deforestación de los manglares afecta a los arrecifes de corales, ya que se trata de un sistema interconectado.
  • Como consecuencia de la desaparición de las algas zooxantelas se produce el blanqueamiento de los corales y la muerte de los arrecifes.
  • Aumento de las enfermedades bacterianas debido al cambio climático y a la contaminación.

Los arrecifes de coral son ecosistemas muy vulnerables que están siendo muy dañados por la humanidad.

La Gran Barrera de Coral frente a la costa australiana ha perdido el 50% de sus arrecifes en los últimos 30 años. Los números para los arrecifes del Caribe son aún más elevados, encontrándose las perdidas en un 80%.

Las previsiones apuntan a que dentro de unos 50 años todos los corales habrán desaparecido, sin embargo existen diferentes puntos de vista y la posibilidad de soluciones a este problema.

Existen numerosas líneas de investigación para intentar encontrar soluciones.

Una de las líneas de investigación menos desarrolladas se centra en intentar encontrar las enfermedades que afectan a los corales y buscar su solución.

Eugene Rosenberg, microbiólogo especialista en corales de la Universidad de Tel Aviv en Israel, ha descubierto una cura para la llamada plaga blanca, una enfermedad que ha arrasado arrecifes desde el Mar Rojo hasta los Cayos de Florida.

También existen estudios de NOAA (The National Oceanic and Atmospheric Administration ) que aseguran que los corales podrían ser más resistentes a los cambios climáticos de lo que se creía y que podrían estar adoptándose al cambio climático.

La investigación es muy importante, pero por supuesto es esencial la conservación de estas áreas así como el control de la industria pesquera.

Recientemente se publicó una noticia que podría calificarse de impactante, ya que las medidas que se pretenden tomar van en contra de la conservación del arrecife de coral más grande del mundo: La Gran Barrera de Coral de Australia.

Se trata de un proyecto de construcción de un puerto para exportación de carbón a 50 km del parque nacional de Islas Whitsunday.

No se conocen las consecuencias que podrá tener esta medida, pero desde luego no apoyan la protección de la Gran Barrera de coral.

En el siguiente enlace puedes encontrar la noticia publicada en The Guardian

http://www.theguardian.com/environment/southern-crossroads/2013/dec/15/great-barrier-reef-destruction-abbot-point-greg-hunt

Son muchas las amenazas que sufren los arrecifes de coral, pero junto con las medidas de conservación y las aportaciones científicas quizás aún no sea tarde.

Arrecife de coral

Arrecife de coral

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Acerca de martaelm

La naturaleza muestra su genuinidad a aquellos que prestan atención, ya la hago caso y amo a todos sus habitantes y bichejos no humanos.
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