Contaminación de aguas por metales pesados

La contaminación de las aguas por metales pesados, ya sean de origen natural o antropogénico requiere atención especial y estudio, ya que puede tener consecuencias negativas para la salud pública así como la salud de los ecosistemas. Además, el agua, al ser un disolvente universal, es propensa a formar reacciones químicas con los metales pesados. Por ejemplo puede reaccionar con óxidos metálicos formando ácidos.

Dispersión de los metales pesados

Dispersión de los metales pesados

Los metales pesados son un grupo de metales con densidad atómica superior a 4000 kg/m3, cinco veces superior al agua, y son componentes naturales de la corteza terrestre. Muchos de ellos son esenciales como micronutrientes para los seres vivos, sin embargo en grandes concentraciones pueden dar lugar a envenenamiento.

El hierro, cobalto, cobre, manganeso, molibdeno y zinc son necesarios en pequeñas cantidades para los humanos, sin embargo, excesivas catidades pueden ser nocivas. Otros metales no son requeridos por el ser humano, por lo que son tóxicos siempre: mercurio, plutonio y plomo.
Según la UE los once elementos más importantes son arsénico, cadmio, cobalto, cromo, cobre, mercurio, manganeso, níquel, plomo, estaño y talio.

Algunos de los metales pesados más perjudiciales para el medio ambiente son el mercurio, cadmio, plomo y cromo. Su toxicidad viene determinada por su estado de oxidación, el cual determina la estabilidad del elemento y su rectividad con el medio ambiente. Cd2+, Pb2+, Hg2+, Ag+ y As3+ son formas muy estables que pueden reaccionar con biomoleculas del cuerpo humano formando biocompuestos tóxicos muy difíciles de disociar.

Las fuentes de algunos de estos metales pesados son las siguientes:

Mercurio

  •  Actividades mineras de extracción de oro, plata y cobre.
  • Fundición primaria y secundaria de metales.
  •  Producción de carbón y coque.
  • Combustión de combustoleo y carbón en la generación de electricidad.
  •  Industria de cloro-sosa.
  •  Incineración de residuos peligrosos y biológico infecciosos.

Plomo

  • Fundición primaria y secundaria de metales.
  • Loza vidriada.
  • Producción de pinturas.
  • Elaboración de latas soldadas con plomo.
  • Industria electrónica.
  • Uso de gasolina con plomo

Cadmio

  • Baterías Recargables de Níquel/Cadmio (Ni/Cd).
  • Fertilizantes.
  • Pigmentos y Estabilizadores en Plástico y PVC.
  • Pigmentos en Pinturas.
  • Galvanización.
  • Catalizadores y Conservadores en la Industria del Plástico.
  • Elaboración de Pinturas.
  • Aleaciones.

En España, la legislación que regula las cantidades de metales pesados máximas permisibles en el agua potable es el Real Decreto Real 140/2003, según el cual se establecen las siguientes cantidades máximas:

Mercurio: 1 microgramo/l
Níquel: 20 microgramos/l
Cobre: 2 miligramos/l
Plomo: 25 microgramos/l
Cromo: 50 microgramos/l

En el medio ambiente, los metales pesados son normalmente más persistentes que los contaminantes orgánicos tales como pesticidas o subproductos del petróleo, por tanto es muy importante tenerlos en cuenta. Además, su movilidad depende del pH y de su especiación, lo que condiciona su biodisponibilidad para los organismos vivos.

El cambio de movilidad de los metales pesados así como su difusión a través del suelo y agua ha sido estudiado en más profundidad en los últimos años ya que constituye un factor determinante en la contaminación.

Como ejemplo de un suceso de contaminación por metales pesados cabe destacar el conocido caso de Aznalcollar. El 25 de Abril de 1998 se produjo la rotura de la presa de contención de la balsa de decantación de la mina de pirita  en Aznalcóllar (Sevilla). La cual dió como resultado un importante vertido de agua ácida y de lodos muy tóxicos, los cuales contenían elevadas concentraciones de metales pesados.

Desastre de Aznalcollar
Lo primero y principal es estudiar la contaminación, conocer bien sus características y sus fuentes para así ponerle freno en la medida de lo posible.
Además de la prevención, la cual es la opción más favorable y recomendable pero muchas vecez poco viable, es necesario considerar la remediación como medida secundaria y paliativa de los efectos negativos de la contaminación.

Igual que en un artículo anterior ” La fitorremediación: plantas para tratar la contaminación ambiental” , hablabamos del uso de platas para la eliminación de diversos tipos de contaminantes (metales pesados, elementos radiactivos, compuestos orgánicos y compuestos derivados del petróleo), otro tipo de tecnologías pueden emplearse para la contaminación de las aguas. Al igual que en la fiorremediación se pueden conseguir diferentes resultados tales como:

  • Completa o parcial destrucción o degradación de los contaminantes.
  • Extracción de los contaminantes para su futuro tratamiento o disposición.
  • Estabilización de los contaminantes a formas menos tóxicas.
  • Contención de los contaminantes para restringir la exposición de otras áreas.

En muchos casos más de un tipo de tecnología se emplea, ya que cada caso requiere un estudio específico y unas medidas acordes a sus características.
En las últimas decádas diversas tecnologías se han empleado para intentar paliar la contaminación de las aguas, entre las que destacan: tecnologías basadas en el uso de hierro, remediación mediante microorganismos, y diversos adsorbentes de la contaminación como sulfatos.

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Acerca de martaelm

La naturaleza muestra su genuinidad a aquellos que prestan atención, ya la hago caso y amo a todos sus habitantes y bichejos no humanos.
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